《五岳真形圖》與等高線的運用

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五岳真形圖》與等高線的運用。研究中國科技史的學者在一本刊行于17世紀的《五岳真形圖》中發現了一幅《東岳(泰山)真形圖》,這幅圖用墨跡勾繪出了泰山山脈的形狀和走向。當他們將這幅圖與現在用等高線表示的泰山地圖對比時,發現居然大致相同。根據《五岳真形圖》的說明,原圖是唐朝人所作,早已散失,作者也已不可考。但在相傳為西晉葛洪所作的《漢武帝內傳》中,可以發現一些線索:

帝又見王母巾笈中有一卷書,盛以紫錦之囊。帝問此書是仙靈方耶,不審其目可得瞻盼否?王母出以示之曰:“此五岳真形圖也。……豈汝穢質所宜佩乎?……”帝下地叩頭,固請不已。王母曰:“……乃因山源之規矩,睹河岳之盤曲,陵回阜轉,山高隴長,周旋逶迤,形似書字。是故因象制名定實之號,書形秘于玄臺,而出為靈真之信。諸仙佩之,皆如傳章;道士執之,經行山川,百神群靈,尊奉親近。……”

〔今譯〕漢武帝又看到王母的小箱子中有一卷書,放在紫錦的袋中。他問這是不是長生不老的藥方,不知道能否讓他看一下。王母拿出來給他看,說:“這是五岳真形圖。……像你這樣的凡夫俗子,怎么有資格隨身帶著呢?”武帝跪在地上叩頭,一再懇求。王母說:“……于是使用羅盤和矩尺,對江河的上游進行了測量,將山岳的輪廓用盤曲的線條勾畫出來。山脈的走向會倒轉,小丘的方向變化無常。山的高低和坡度用復雜的曲線描繪,就像寫成的文字。因而山的名稱就是根據它的自然形狀來確定采用的文字,而山岳的真形就隱藏在這些文字之中。山形的符號都秘藏在玄臺中,取出來就是神通廣大的信物,仙人們可以隨身帶著辟邪護身,道士們帶著它可以安全地跋山涉水。百神和群仙都十分珍惜和贊揚它。……”

此書為道家典籍,內容雖不可信,卻證明了當時已經十分注意對山脈和山峰的走向、形狀、高度、峽谷的寬度等地理要素進行測量和描繪,所以圖上那些線條和形狀并不是隨心所欲的產物。如果這一說法得到證實,這就是中國在10世紀以前就有了用原始等高線繪制的地形圖的確鑿證據。而且原圖的線條肯定要比這幅可能已經過多次翻刻的圖要準確清晰。

不過由于這是一個孤立的、間接的證據,我們還無法解釋當時人是如何發現并掌握用等高線方法來表示泰山的“真形”,更難以推測他們使用了什么儀器,怎樣將測量結果上圖。